Los jugadores del LIV Golf estarán en el Open británico del 2023

El jefe de R&A dice que la decisión sobre los golfistas LIV Golf en el Open llegará a principios de 2023, y que estarán presentes

Un poco como el No. 11 del mundo, Viktor Hovland, director ejecutivo de R&A, Martin Slumbers, tiene el tipo de rostro que, incluso cuando no está sonriendo, insinúa fuertemente que está a punto de aparecer la sonrisa. Pero esta semana en el Campeonato Amateur de Asia-Pacífico (AAC), el inglés parece aún más feliz de lo normal. Este año, en su decimotercera edición, el torneo, organizado por la R&A, la Federación de Golf de Asia-Pacífico y el Torneo de Maestros, ha mejorado aún más el perfil del juego en esta vasta región. Es, con diferencia, el torneo amateur más retransmitido del mundo.

“Este evento ha sido una gran historia de éxito”, dice Slumbers, quien asiste a su octava AAC. “Tener a los miembros senior de R&A y al presidente de Augusta National, Fred Ridley, aquí esta semana realmente eleva el evento también. Su presencia añade credibilidad y seriedad.

“Me encanta el golf profesional al más alto nivel”, continúa Slumbers. “Admiro la habilidad. Pero mi trabajo se trata principalmente de golf amateur. ¿Por qué me encanta este evento? Estoy más interesado en la mitad inferior de las clasificaciones que en la parte superior. Sabemos quiénes son los buenos jugadores y será emocionante ver quién gana, pero el corte fue parejo, en un campo difícil jugando casi 7,200 yardas. Eso es bastante bueno. Hace unos años, probablemente habrían sido tres o cuatro más golpes”.

De hecho, para la mente de Slumbers, este evento es una mezcla de lo que él llama “aspiración y logro”. Este año, el primero se resume en el hecho de que los jugadores de Kirguistán , Irak y Nepal jugaron las cuatro rondas por primera vez. Y este último está diseñado para permitir que los jugadores de élite den sus últimos pasos en el juego antes de convertirse en profesionales.

“Realmente nos importa que el juego se vuelva más popular”, dice Slumbers. “La percepción del juego es muy importante para mí. Necesitamos alejarnos de esta visión de que es un juego para hombres blancos ricos. Esa es una mala percepción y no de donde vengo. Pero para construir esa pirámide tiene que haber un camino para los jugadores. Sí, en el extremo superior hay un trampolín. Pero hay otro en el fondo, uno que crea oportunidades. Este evento lo hace a la perfección”.

Aún así, como Slumbers descubrió varias veces durante su mandato de siete años con el organismo rector del juego fuera de los Estados Unidos y México, la vida no siempre invita a sonreír. Solo esta semana, el ex presidente de los Estados Unidos, Donald Trump , afirmó que el R&A "quería" que el Open Championship regresara a su propiedad en Turnberry por primera vez desde 2009.

Fue una declaración que sin duda produjo más de unos pocos suspiros dentro de la R&A. A principios del año pasado, Slumbers fue inequívoco sobre el tema y nada ha cambiado desde entonces.

“No hay planes para organizar ninguno de nuestros campeonatos en Turnberry y no lo haremos en el futuro previsible”, dijo entonces. “No regresaremos hasta que estemos convencidos de que la atención se centrará en el campeonato, los jugadores y el campo en sí, y no creemos que eso se pueda lograr en las circunstancias actuales”.

“No es irritante”, dice Slumbers ahora. “Pero hemos sido muy claros sobre nuestra posición. Lo que es frustrante es que la gente siga escribiendo sobre esto cuando hemos sido tan claros. Establecimos nuestra posición en enero de 2021 y no ha cambiado”.

Sueños sobre los golfistas de LIV que juegan en el Open: "El Open necesita apartarse de lo que está pasando en términos de desacuerdos y asegurarnos de mantenernos fieles a nuestro principio, que es tener a los mejores jugadores del mundo compitiendo".

El futuro del Open Británico de golf

Quizás más interesante, y ciertamente más cercano a la realidad, es una pregunta abierta más grande: ¿Dónde encuentra el R&A el equilibrio entre llevar el campeonato a los mejores campos y maximizar los ingresos? El Open es lo único que hace el R&A que realmente genera dinero.

“Esa es la pregunta del millón con respecto al Open”, dice Slumbers. “Sí, Turnberry es un campo maravilloso. Pero vuelvo a ¿cuál es el propósito de R&A? Es garantizar que el juego prospere dentro de 50 años, que sea abierto y accesible. Hacer eso cuesta dinero. No hay muchas organizaciones o gobiernos que estén invirtiendo en el juego. A veces nos sentimos un poco solos. Y solo tenemos una fuente de ingresos. Esa es una presión que siento.

“Mi segundo punto es uno que discutimos con el gobierno regularmente”, continúa. “Siento la responsabilidad de asegurarme de que el Open sea visto como uno de los principales eventos deportivos del mundo. No solo evento de golf. Año tras año, promovemos el Reino Unido en el escenario mundial. Solo un número muy pequeño de eventos deportivos hacen eso. Tenemos una audiencia mundial de más de 100 millones. Pero para montar el gran espectáculo que queremos... y acabamos de hacer el más grande este año... se necesita habilidad y capacidad, asociaciones, dinero e infraestructura. En un mundo cada vez más consciente del medio ambiente, eso es crucial”.

Nuevo escenario en el golf mundial con el LIV Golf

Siguiendo adelante, Trump hizo su anuncio esta semana después de jugar en el pro-am antes del último evento LIV Golf en otra de sus propiedades, Doral en Florida. Qué hacer con respecto al conflicto actual en el golf es otra cosa que actualmente ocupa la mente de Slumbers. Junto con los otros tres grandes, tiene decisiones obvias que tomar cuando se trata de exenciones y criterios de calificación para el Abierto.

“Haremos público en enero/febrero lo que vamos a hacer con respecto a los golfistas de LIV”, dice. “Pero si quieres una guía, vuelve a lo que dije en julio. No vamos a prohibir a nadie. No vamos a traicionar 150 años de historia y que el Open no esté abierto. El nombre lo dice todo. Y eso es importante. Lo que haremos es asegurarnos de que haya vías y formas apropiadas para clasificarse. Tengo muchas ganas de ver a Cam Smith hacer la salida alrededor de las 9:40 am el primer día del Abierto del próximo año. El Open necesita apartarse de lo que sucede en términos de desacuerdos y asegurarnos de que nos mantenemos fieles a nuestro principio, que es tener a los mejores jugadores del mundo compitiendo”.

Sin embargo, nos guste o no, la opinión del director ejecutivo de R&A tiene peso dentro del debate y la controversia aparentemente interminables causados ​​por la incursión bien financiada de Arabia Saudita en el golf. Y sí, Slumbers tiene una vista, compartida por muchos golfistas.

“Me preocupan algunas de las discusiones que están teniendo lugar en este momento”, dice. “Sin embargo, no voy a entrar en detalles. No es realmente mi responsabilidad. Pero me preocupa que los caminos se erosionen. Y me preocupa la pérdida de valores. ¿Por qué el 99 por ciento de la gente juega al golf? Porque sienten que es bueno para ellos. Disfrutan estar con sus amigos. Disfrutan de la integridad que requiere el golf. No muchos juegan porque podrían ganar un gran cheque. Ciertamente no.

“Los valores del golf realmente importan”, continúa. “Sigo diciéndoles eso a mis colegas. Creo que existe el riesgo de que el debate LIV Golf pierda algunos de esos valores. Y creo que algunos de los caminos podrían erosionarse. En mi opinión, tampoco sería bueno para la salud a largo plazo del deporte”.

Lo que nos lleva al CEO de LIV Golf, Greg Norman. El dos veces campeón del Abierto no fue invitado ni al "Champions Challenge" de cuatro hoyos ni a la cena de campeones que precedió al 150° Abierto en St. Andrews a principios de este año. Y lo que sucedió en torno a todo eso claramente sigue preocupando al jefe de R&A.

“Greg ha hecho comentarios sobre nuestras decisiones, que he ignorado”, dice Slumbers. “Estaba claro para mí que Greg no había estado en una cena de campeones en bastante tiempo. No estuvo allí en 2000, 2005, 2010 o 2015. Con todo lo que estaba pasando, estaba claro para mí que había una razón por la que quería estar allí este año. Si hubiera estado allí, habría sido para hacer ruido. El Open tiene que ser distinto de todo eso. No quería tener ruido entre dos giras rivales y dos grandes personalidades. Habría eclipsado lo que estaba sucediendo esa semana.

“Desde mi perspectiva, tenía una profunda responsabilidad con nuestro deporte”, continúa. “Quería que el 150° Open fuera especial y perfecto. No quería que surgieran otros problemas a su alrededor, que lo hubieran socavado a los ojos del público. Fui muy educado y muy deferente con Greg. Le pedí que entendiera mi perspectiva. Y lo hice en privado. No lo hice público. Nunca dije nada y nunca lo comenté. Se suponía que esa semana sería el primer evento en la historia de nuestro juego que llegaba a su 150º juego. Podría decirse que es el mejor campo del mundo. Nunca iba a perder el enfoque en eso”.

Aún así, Slumbers, nuevamente como tantos, espera una reconciliación dentro de un deporte profesional que actualmente está fracturado como nunca antes.

“Para mí, esto no se trata de 'ellos y nosotros'”, dice. “No tengo ningún problema con los jugadores. La gente juega para ganarse la vida. Observo que Arabia Saudita quiere invertir mucho dinero en el juego que amo y me importa. Eso es bueno. Pero quiero preservar los caminos y la meritocracia sobre los que se construye nuestro juego. El deporte sin eso no es deporte. Así que quiero asegurarme de que tengamos a los mejores jugadores compitiendo semana tras semana. Si el juego no se juega con gran valor y respeto, no tengo ninguna posibilidad de hacer crecer el juego. Tal vez la consecuencia de dónde estamos es que solo podemos ver a los mejores jugadores juntos cuatro veces al año. Así que lo disfrutaremos cuatro veces al año”.

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